シャボン玉、消えた

 女の子が、川にむかってシャボン玉を吹いている。

 川は河口につづいている。

 水鳥が、河口で遊んでいる。

 土手はすでに日が傾いている。

 シャボン玉はどんどん大きくなっていく。

「しゃんぽろりん」

 音とともに、ふわりと浮いた。

 シャボン玉が鳴ることは、女の子にとっては不思議でもなんでもなかった。

 まえにも、そういうことがあったからだ。

 シャボン玉は、ふわふわ浮いて、川をわたっていく。

 河口でちゃぷちゃぷ浮かんでいる水鳥が、それを見て近づいてきた。

「しゃんぽろりん」

 シャボン玉は、近づいた水鳥を、飲み込んだ。

「がろがろぎゃあ~~~~!!」

 水鳥が鳴いた。外へ出ようと必死になるが、シャボン玉は壊れない。

 水鳥は、がろがろ鳴きながら、空へと浮かび上がった。

 女の子はストローを振った。

 ストローから、シャボン玉の液が飛び散った。

「このシャボン玉セットは、憎い相手を飲み込んで食べてしまうんだよ」

 女の子は、おじさんの言葉を思い出す。

 おじさんは、ちいさな店をやりながら、趣味の発明をしていた。

 ちまたでは、発明家などと呼ばれている。

 ママが、その店を『八百屋』というと、おじさんは怒る。

 「うちはただの雑貨店です。八百屋じゃありません!」

 でも。

 いまはいない。

 シャボン玉が、食べてしまったからだ。

「使ってご覧、ぼくをめがけて」

 おじさんがシャボン玉セットをすすめるので、女の子が、ためしに使ってみたら、あっというまに食べられてしまった。

 べつに憎い相手でもなかった。

 ただ、ちょっと、あれこれうるさかった。

 だから、消えてちょうだいって思いながら、シャボン玉を吹いた。

 それで、おじさんが消えてしまった。

 夏休みの夕方だった。

 水鳥たちは、追ってくるシャボン玉から逃げまどっている。

 女の子は、思った。

 自分のイヤな相手は、みんなシャボン玉が食べてしまう。

 自分のことを、

「きたない」

「ばいきん」

 いじめた連中を、シャボン玉が食べてくれる。

 おじさんを食べたように。

 毎日、学校へ行くのがつらかった。

 女の子が話しかけても、こたえは返ってこない。

 ばいきんには、しゃべる言葉などあってはいけないのだろうか。

 溶けると言われたこともある。

 自分が触れたモノは、みんな汚くなって、どろどろに溶けるのだという。

 自分の学習机は、溶けていない。

 自分の教科書だって、溶けていない。

 でも、みんな自分を避けていく。

 さわると、「うつる」と言って、ほかのひとに触ったところをなすりつける。

 女の子は、悲しかった。

 そんなにも、自分は汚いのかと。

 学校では、いつも教室の端のほうで、小さく震えていた。

 いま、水鳥は、シャボン玉から消えてしまった。

 水鳥が消えると、シャボン玉は小さくなって消えた。

 おじさんのときと、同じだった。

シャボン玉セットを持って、帰宅した。

 家は一軒家で、玄関にはママが、首を長くして待っていた。

 女の子が近づくと、ママは目をつりあげて、怒った。

「かなえ、いま何時だと思ってるの!」

 夜の六時だった。夕ご飯の時間だった。すっかり忘れていた。

 かなえには、パパはいない。パパは小さい頃に、病気で死んでしまった。それ以来、ママは、なにかというとかなえにかまってくる。

 かなえは、そういうママが、とても息苦しくなるときがある。

「心配したのよ。ゆかりちゃんのところへ電話しても、いないって言うし」

 いじめられっ子なかまのゆかり。ママには、友だちだって言ってる。みんなが仲間はずれにするから、友だちづきあいしてる。仲間はずれどうしで盛り上がることもなかった。ほんとうはゆかりちゃんは、自分のことをどう思っているのだろうか。しかたなく、つきあってるんじゃないだろうか。きっとそうに違いない。だってわたしと付き合ったら、みんなどろどろに溶けちゃうんだもの。

 ママは、しつこくくり返す。

「ゆかりちゃんのママも、すごく心配してくれてね。だれか知らない人に、ついていったんじゃないかって……」

「そんなこと、しないよ」

 女の子は、すこし不満そうに答えた。わたしはもう、十歳なんだ。子ども扱いしないでほしい。

 ママはそれでも、納得したように見えなかった。

「今日は久しぶりに早く帰れたから、ちょっとしたごちそうを用意してたのに、帰ってこないから拍子抜けよ」

「あーっ、うるさいっ! ママなんか、消えちゃえ!」

 女の子は、大声で叫んで、シャボン玉セットを取り上げた。

「なによ? そんなものどうするつもり?」

 ママが、いぶかしそうに見つめている。

 女の子は、シャボン玉を吹いた。

 シャボン玉はどんどん大きくなっていく。

「しゃんぽろりん」

 音とともに、ふわりと浮いた。

 ふわふわ浮いて、ママに襲いかかった。

「ぎゃっ」

 ママは、叫んだ。

 シャボン玉は、ママの身体に触れた。そして、そのまま身体ごと、飲み込んでしまった。

「わっ、出して、出して~~~」

 ママが叫んだ。女の子は、思わず目を覆った。

 これから先のことを思うと、とても続けて見る勇気はなかった。

「出してよ、かなえ!」

 女の子に叫び続けるママ。女の子は、目を閉じ、耳を覆って、家の中に飛び込んでいった。

 その直後。

 地獄の亡者のような声が響き渡り、そのままシャボン玉は小さくなって消えた。

 おじさんとおなじように。

 水鳥とおなじように。

 女の子は、怖くなった。

 ママがいなくなった部屋は、がらんとしていた。

 あれだけガミガミうるさかったママがいない。

 せいせいしたと思いたかった。

 あれからママがどうなったのか、考えたくなかった。

 ママは、よそへ行ったんだと思った。

 でも、それがほんとうじゃないことは、いやってほどわかっていた。

 シャボン玉セットは、そっくりそのまま手の中にある。

 捨ててしまおう。

 そうすれば、ママが帰ってくるかもしれない。

 ゴミ箱に、捨ててみた。

 しかし、シャボン玉セットは、ぴょんっと飛び出してきた。

 すなおに捨てられてくれるつもりは、ないようだ。

 晩ごはんを食べずに、夜の町を走った。

 はあ、はあ、と息が切れてきた。

 だれかに相談したかった。

 でも、ゆかりちゃんには、相談したくなかった。

 ゆかりちゃんといると、自分がみじめないじめられっ子だと思い出してしまう。

 先生に言おうか。

 ちゃんと、説明すれば、わかってくれるだろうか。

 笑われるに、決まってる。

 やっぱり、捨ててしまおう。

 猫が道を横切った。

 女の子は、不気味に光るその瞳を見て、背筋に氷の塊がざあっと注ぎ込まれたような気持ちになった。

 おじさんは、いない。

 水鳥も、いない。

 シャボン玉セットを、どこに捨てよう。

 家に捨てるなんて、とんでもなかった。

 何度捨てても戻ってくる。

 ゴミ箱から、幽霊が出てくるように。

 だったら、どこがいいだろう?

 コンビニのゴミ箱?

 JRのロッカーの中?

 道ばたに捨ててやろうか。

 女の子は、そっとあたりをみまわした。

「かなえ、まだ帰ってないんだって」

 ゆかりちゃんの声がした。

 同じいじめられっ子の女の子。見るととなりで、袋に入ったサッカーボールを蹴っている、マコトくんの姿が目に飛び込んできた。

「かなえが? 大西のヤツに、またいじめられているのかな」

 と、マコトくんの返事。また、という言葉に、冷えた冬の風が胸の奥底まで吹き込んだような気がした。

 好きでいじめられてるわけじゃない。大西をはじめとするグループが、仲間はずれにしてくるだけだ。マコトくんは、たまにしかかばってくれない。

 ふう、と息をついて、胸からその風を吐ききった。

 もうあきらめてるつもり。だけど、マコトくんの顔を見ると、胸が痛くなってくる。

 ―――またいじめられてる。

 胸の中でこだまするその言葉。普通の言葉のように、なんとなく言っているその言葉。

 マコトくんなら、分かってくれると思ったのに。

 マコトくんは、こちらに気づいていない。

 友だちがたくさんいて、女の子にもよくモテる子だった。

 いじめっ子たちのリーダー、大西から、彼女をかばってくれたこともある。

 そこで、彼女はマコトくんのつれている女の子をよく見つめた。

 細長い顔で、髪の毛は肩まで伸ばし、服のセンスもイマイチの、ダサくてトロそうな女の子。

 どこかで見た顔だ。

 よく考えた。

 だれだろう。

 そうだ。

 見たことがあるはずだ。

 彼女のいじめられっ子なかまの、ゆかりちゃんだった。

「マコトくんといっしょで良かったわ」

 ゆかりちゃんは、明るい声で言った。

「正直に言うけど、かなえちゃんはちょっと、しゃべっていてつかれることもあるの」

「ふーん……」

 ふと、ふたりは立ち止まった

「へー。ゆかりちゃん、ゆかりちゃんのことを友だちだと思ってたけどね」

 まなじりをつりあげて、シャボン玉セットを手にした女の子に気づいたからである。

 その、鬼のような血走った目と、震える唇を見て、ゆかりちゃんはヒッ、と声をもらした。

「どうやったら、ゆかりちゃんみたいに仲良くなれるのかな?」

 シャボン玉セットを手にしたかなえは、地鳴りのようなうなり声をあげた。

「か、かなえ」

「わたしの悪口を言ってたよね?」

「そ、それは……、ね、ママの所へかえろ?」

 ゆかりちゃんは、震える声で答える。かなえは、シャボン玉セットをぎゅっと握りしめた。言ってしまおうか。やっぱりやめようか。

 ええい、どうにでもなれ!

「ママは、もういないのよ」

「え……」

 ゆかりちゃんとマコトくんは、きょとんとなった。

「ママは、どこにもいないの。家にも、おばあちゃんちにも」

 かなえは、小鳥のように震えだした。

「ママは、いなくなったの。わたしが、消したの」

 そう言うと、かなえはシャボン玉セットを手にして、頭をのけぞらせて笑いはじめた。

「あなたが、消したって……」

 ゆかりちゃんは、目をぱちぱちさせた。

 そして、笑い転げているかなえをみて、腰に手をやってふくれっ面になった。

「じょうだんばっかり。どうやって消せるのよ? 手品でもするっていうの?」

「この、魔法のシャボン玉セットで消すのよ」

 ピタリと笑い声をやめて、かなえは真顔で言った。

 ゆかりちゃんは、もう十歳にもなってるに、サンタが実在すると言われたみたいな顔をした。

「ま、まほう?」

「そう、魔法。これを使えば、どんな憎いヤツでも、消えてなくなっちゃうの。見てて」

 そう言うと、ストローを取り出して、道を歩いている猫をにらんだ。猫は、にゃあ、と甘えた声を放っている。

「ど、どうするつもり?」

 ゆかりちゃんが、少しとまどっていると、かなえはシャボン玉を吹いた。

 シャボン玉はどんどん大きくなっていく。

「しゃんぽろりん」

 音とともに、ふわりと浮いた。

 ふわふわ浮いて、猫にとりついた。

「ぎゃあ~~~~!!」

 猫が、火のついたように叫んだ。

 かなえは、目をぎゅっと閉じた。しかし、何も知らないゆかりちゃんとマコトくんは、消えた猫を、しっかりと目撃してしまった。

「うわ……」

 マコトくんは、青ざめ、吐きそうになっている。

 しかし、ゆかりちゃんは、小首をかしげて、

「猫が消えちゃったわ。手品なのね、ちょっと貸してよ」

 と言い出した。

 かなえは、シャボン玉セットを握りしめた。ゆかりちゃんに渡すくらいなら、このシャボン玉セットをまるごと海に投げ捨ててやる。

 そのするどくもしつこそうな目つきに、ゆかりちゃんは唇を噛んで、

「貸さないんだったら、先生に言いつけちゃうんだから」

 おどしてくるのである。

「あんたもシャボン玉で消してやるわよ」

 かなえは言い返してやった。

 その言い合いを見ていたマコトくんは、

「元の持ち主に返そうよ」

「でも、発明家のおじさんは消えちゃったのよ?」

 かなえは、元の持ち主のおじさんを、うるさいから消してしまったという話をしてあげた。衝撃を受けたゆかりちゃんとマコトくんは、かなえを以前とは違う目で見ている。そんな目で見て欲しくない、とかなえは思った。

「だって、ほんとうだとは思わなかったんだもの」

 いいわけをしてみるが、

「でも、たったいま、何の罪もない猫を消しちゃったじゃないか」

 マコトくんは、けいべつしたような目で言った。

「そうしなけりゃ、信じなかったでしょ? ね?」

すがりつくように、かなえ。

 唇を噛みしめ、まったくあきれた、という顔つきで、ゆかりちゃんも、

「あなたのママも、消しちゃったのね?」

 かなえは、しぶしぶうなずいた。

「うん。ママが悪いのよ。いつまでもガミガミ言うから」

 ゆかりちゃんとマコトくんは、ふたりでため息をついた。

「ん……、でも、マコトくんの言うとおりだわ。このシャボン玉セットは危険ね。なんとか捨てる、いい方法を見つけなくちゃ」

「イヤイヤ。そんなの、イヤだわ」

 かなえは、シャボン玉セットを抱きしめた。

「いじめっ子たちを、これでやっつけてやるんだわ」

「ふーん、どうするのよ。まさかみんなを、消すつもり?」

「そ、そうよ。悪い?」

 叩きつけるように言うなり、かなえはシャボン玉セットを抱えたまま、すごいスピードで駆けはじめた。

「あ、待って! ダメよ、使っちゃダメ!」

 ゆかりちゃんとマコトくんが、あとを追いかけ始めた。

 いじめっ子のリーダー、大西の家はマンションだった。

 部屋にいる。ラッキー。シャボン玉が浮かんで、部屋に忍び込み、大西のバカを消してやる。

 激しいまなざしで、マンションを見あげるかなえ。

 月がしらじらと照っている。

「その発明家には、奥さんがいるんだろ。相談しろよ」

 マコトくんが、かなえの腕を取ろうとするが、かなえはむんずと振りほどいた。

「わたしは、しかえししてやりたいのよ」

「しかえし?」

「ずーっといじめられてた。やっつけてやらなきゃ、気がすまない」

「だからって、消すことないだろう。キミにはゆかりちゃんという、親友もいるじゃないか」

「いやよ。ぜったいいや」

 かなえは、頭を振った。

「弱いものいじめなんてさいてー。さいてーの人間には、さいてーの扱いがふさわしいわ」

「じゃあ、シャボン玉セットを持ったあんたはさいてーじゃねーのか」

 マコトくんは、シャボン玉セットを取り上げようとした。

「あっ、ダメ、それは―――」

 ストローを取り上げたマコトくんを見て、かなえは思わず声を上げた。

「これがあるから、シャボン玉が作れるんだ、折ってやればいい」

 マコトくんは、ストローを折った。

 とたん。

 ストローの折れたところから液体が漏れて、マコトくんの手のひらに滴った。

「あっ」

 マコトくんは、叫んだ。

 液体は、ブワッと膨らんだ。

 どんどん大きくなっていく。

「しゃんぽろりん」

 音とともに、ふわりと浮いた。

 そして、マコトくんを飲み込んでしまった。

 マコトくんが、なかにいる!

「出せ、こら、おい!」

 マコトくんの叫び声。

 ゆかりちゃんは、悲鳴を上げた。

 そして、月がかげった。

 シャボン玉は、小さくなった。

 ゆかりちゃんは、いまや逃げ出す体勢だ。

「ひとが消えた! ひとごろし!」

 叫びながら、腰を落としながら、フラフラと駆けていく。

 マコトくんが、死んでしまった。

 かなえは、キリキリと胃が痛むのを感じた。

 あの笑顔も。

 あのたくましさも。

 あの優しさも。

 すべて、シャボン玉が、飲み込んでしまった。

 糸の切れた凧のように、かなえはなにかがこころの中で、ぷつりと音を立てて切れるのを感じた。

 消してやる。

 こうなった原因の、大西を。

 大西がいじめさえしなければ、マコトくんは死ぬことはなかったのだ。

 マコトくんのかたきを、とってやる。

 目を上げると、ゆかりちゃんは、舗道の向こうへ消えていくところだった。

 ―――ひとりぼっち。

 友だちを失った。好きな人もいなくなった。ママもいない。頼みのおじさんは、溶けてしまった。

 ぜんぶ、大西のせいだ。

 かなえは、はらわたが煮えくり返るような怒りを感じた。

 そのまま、シャボン玉セットを手にする。

 ストローから、シャボン玉。

 シャボン玉はどんどん大きくなっていく。

「しゃんぽろりん」

 音とともに、ふわりと浮いた。

 ふわふわ浮いて、マンションの大西の部屋へ。

 すうっと窓ガラスを溶かして、中にはいっていった。

「ぎゃあ~~~~!!」

 大西の声が、断末魔のモンスターのようだった。

 すべてが、片付いてしまった。

 たったひとり、かなえをのぞいて。

 大西が消える姿を見たかった。

 だけど、すべてはもう終わったこと。

 しかえしをすれば、胸がすっとする、と思ってたけど、そうでもなかった。

 かなえは、帰路についた。

 晩ごはん、もう、食べたくない。

 家につくと、警察が待ち構えていた。

 ゆかりちゃんが、警察を呼んだらしい。

「キミが、ママを殺したって、ほんとかい」

 親切そうな老刑事の言葉に、かなえはかすかにうなずいた。

「この、シャボン玉セットを使ったんです」

「どれどれ、見せてもらおこうか……」

 刑事は、シャボン玉セットを取り上げた。

「ほんとに、こんなもので人が殺せるんでしょうかね」

 若い刑事が、笑いながら言った。

「あの小松原っておじさんは、この辺じゃ有名な発明家だった。それくらいはできるだろう」 老刑事は、そう言ってシャボン玉セットの液を見た。

「空っぽだな」

「中身がないんだったら、分析のしようがありませんね」

「殺した人間の証拠もない。立件は不可能だな」

 かなえは、シャボン玉セットを返され、解放された。

 ゆかりちゃんが、おびえたように家のそばでたたずんでいた。

「ゆかりちゃん……、ごめんなさい」

 はじめて、ほんとうのゆかりちゃんのことが、分かった気がした。

 マコトくんと仲がいいのは、当たり前だ。

 しかえしのことばかりで頭がいっぱいのわたしより、ゆかりちゃんのほうが、ずっとおとなだ。

 マコトくん。

 帰ってきてよ。

 ママ。

 どこにいるの?

 どうやったら、帰ってきてくれるの?

「ゆかりちゃん。ごめんなさい」

 ゆかりちゃんは、かなえの表情を見て、少し安心したようになった。

「シャボン玉セット、どうなったの?」

「中身がないから、もう使えない」

「それじゃあ、おじさんの奥さんに返しましょうよ。もしかしたら、なにか、いい方法を教えてくれるかもしれない」

 死んだ人が生き返る、なんてあり得ない。

 そんなご都合主義な話があるものか。

 生き返っても、ゾンビみたいだったらこまるじゃないか。

 いろいろ反論はあったけど、

「そうね、やってみよう!」

 かなえは、ゆかりちゃんの腕を取った。

 そして、シャボン玉セットを握って、

「どうにでもなれ、だわ!」

 またしてもやけっぱちな気分でそう言うのだった。

 おじさんの奥さんは、まだちいさな店のなかで、ぼんやりしていた。

 かなえとゆかりちゃんが、店の入口でぼんやりしている奥さんを見て、声をかけると、

「あら、その手に持っているのは」

 奥さんは、居住まいを正した。

 かなえが、自分のしでかした間違いを、ぽつりぽつり話すと、奥さんはじっくり考えて、こう言った。

「なんとかなるかもしれない」

「えっ」

 子どもたち二人は、同時に言って目を輝かせた。

「どういうことですか! どうやって?」

「ママは? おじさんは? マコトくんは帰ってくるの?」

 いまにも相手を押し倒しそうなので、奥さんはちょっと身を引いた。

「とにかく、シャボン玉セットを返してちょうだい。いっしょに処分しましょう」

 そういうと、シャボン玉セットをかなえから受け取り、奥さんは台所へと二人を寄せた。

 商店のなかは、小さなテーブルが置かれていて、お茶のセットの入ったタンスや、柱時計が昭和って感じだった。とても発明家の住む家とは思えない。

「シゲルさんは、わたしとは幼なじみなの」

 奥さんは、夫のことを話し始めた。

「お金を貸してくれない銀行員を、いつもいつも目の敵にしてたわ。こんな素晴らしい発明が分からないなんて、どうかしてるっていうの」

「―――憎い人を殺す道具が、素晴らしいんですか?」

 ゆかりちゃんは、信じられないという声だったが、かなえは、少しその気持ちがわかる気がした。かなえだって、毎日ガミガミ言うママのことを、うるさく思っていたではないか。

「使い方次第では、いいこともあるかもしれないわ」

 奥さんは、遠い目になった。

「世の中には、悪いことをして罰を受けない人が大勢いますからね」

「そうなの」

 かなえは、すなおに納得していたが、ゆかりちゃんは、

「ちゃんと、警察に突き出すべきだわ」

 ぶつくさ言っている。ゆかりちゃんは正義感が強すぎるので、人からきらわれているという面があることを、かなえはいまさらながら思い出した。

「それに、消すっていうのも、そう見えるって言うだけなの」

 奥さんは、優しい笑顔を見せた。

「ほら、いわゆるひとつの、幻覚を見せてるのよ。映画館で映画を見るように、シャボン玉のなかに映像を放映しているの。さ、このシャボン玉セットをよく見て」

 台所のガスコンロに近づける。コンロに火を付けた。

「あ、あぶない!」

 思わず、かなえは口走った。

 シャボン玉セットが、ぶるぶる震えだし、悪意のかたまりのような声で、

「おまえは嫌われてとうぜんだ……、人を消してのうのうとしている……」

 と口走りつつ、蛇のような煙を吹き出したからである。

 蛇のような煙は、容器のまわりをぐるぐるまわり、さらに邪悪な声で、

「おまえには生きている値打ちはない……、汚いやつめ、腐ったヤツめ。こころが汚いからみんなから嫌われるのだ。おまえは一生嫌われるのだ……」

煙は台所を充満し、息をするのもやっとだ。

「だまれ、こいつから立ち去れ!」

 奥さんがしかりつけると、容器はいきなり、ボッ! と爆発、炸裂して消失した。

 そして……。

「だから言ったでしょう。ひとのものを勝手に取っちゃ、いけません!」

 現れたのだ。

 ママが。

 おじさんが。

 マコトくんが。

 もちろん、水鳥や猫もいる。

 大西などは、ぼんやり突っ立っていて、まるで棒きれだ。

 みんな、抱き合って喜んだ。

「幻覚は、立ち去りました」

 奥さんは、しっかりと立っている。

「みなさん、ごぶじでしたか」

「あー、異次元に飛ばされたっておじさんから聞いたときは、どうなるかと思ったけど。奥さんがいてくれて、助かりました」

 マコトくんは、ゆかりちゃんの手を取っている。

「みんなキミのおかげだ」

「そんな……、かなえもがんばったわ」

 ゆかりちゃんは、恥ずかしそうに答える。

「結局、どういうことなんですか?」

 かなえは、いまひとつ飲み込めなかった。

 奥さんは笑いながら、

「つまり、あのシャボン玉セットは、気に入らない人間を水簾洞(すいれんどう)へ送る装置なのよ」

「水簾洞……?」

「そう、仙人の住む世界。

そこで、自分のいけないところや悪いところを、こってりと仙人に説教されるの。わたしたちが、取り戻そうと思ったときには、容器を燃やせば戻ってくるのよ。その点では、まだまだ改良の余地はあるわね、あなた?」

「ん? もう充分試験はしたような……」

「売るんですか!」

 ゆかりちゃんとマコトくんが、あきれかえって叫んだ。

 発明家のおじさんは、発明をやめ、

 今は本業のお店を一生懸命、営んでいる。

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